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Evolution of visible air (Pt.2)

Seguimos con la celebración de la zapatilla que cambió el calzado deportivo para siempre; desde 1987 que la firma norteamericana está trabajando en la tecnología de las Air Max y, a día de hoy, la cámara de aire (Air Sole) continúa evolucionando gracias al trabajo, entre otros, de David Forland (Director del Departamento de Innovaciones en Amortiguación de Nike).

Hoy tenemos una entrevista, gracias a Nike y a la traducción de Amanda Abella Rodríguez, al máximo responsable de la tecnología Nike Air que nos permitirá entender un poco más de lo que hay detrás de esta joya que se prepara para su 28 cumpleaños (26.03 #AIRMAXDAY).

¿Cómo entraste a formar parte en el equipo Air Max?
Me contrataron justamente cuando se comenzaron a desarrollar las cámaras de aire. No llevó mucho tiempo darse cuenta de que la compañía estaba realmente interesada en presentar al consumidor la Tecnología Nike Air.

¿Cómo fue trabajar en el proyecto los primeros años?
Los dos primeros años tuvimos que trabajar muy duro. Nos dedicamos a investigar, desarrollar e inventar lo que fueron las Air Max desde el 85 hasta que, por fin, lanzamos al mercado las Air Max 1 en 1987. Después de ese tiempo todos los esbozos tomaron forma en una sola idea. Fue como cuando a un personaje de dibujos animados se le ilumina la bombilla encima de su cabeza.

¿Cuál fue tu «momento Eureka» en el desarrollo de las Air Max?
Por aquel entonces teníamos que hacer a mano todos los prototipos de las cápsulas de aire. Mientras que estaba soldando uno de ellos, otro diseñador entró en el laboratorio y me sugirió modificar la suela de las zapatillas para que las costuras estuvieran situadas en la parte superior y la inferior en lugar de en el perímetro. En ese preciso instante se me iluminó la bombilla y me dije a mí mismo: «Sí, podría hacer eso». Así que inmediatamente me puse a construir un nuevo prototipo, para el cual tuve que crear un mecanismo que me permitiera manejar el plástico de la cámara de aire, de modo que pudiera hacer las uniones necesarias. Lo que habíamos creado era la primera cámara de aire, con los laterales lisos a ambos lados: el primer arquetipo de los que se convertiría en la tecnología Air Max.

¿Por qué colocar las costuras en la parte superior del cuerpo de la zapatilla fue un descubrimiento crucial?
Ese cambio nos permitió no colocar las costuras en los laterales de la suela, lo que le dio una apariencia más limpia. Una vez solucionado ese problema, lo único que necesitábamos era averiguar cómo moldear la goma para que la cámara de aire no quedara bloqueada.

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Eso explica la parte visible de la historia, ¿qué tiene que ver el «Max»?
Antes de que las cámaras de aire se pudieran apreciar se intentaba que fueran cada vez más finas para hacer más sencillo el proceso de fabricación, como por ejemplo en las Air Tailwind. Nuestro objetivo era inyectar más aire en la suela para conseguir una mayor sensación de amortiguación al caminar. Fue durante ese duro proceso cuando comenzamos a llamar «el máximo aire» o «Max Air».

¿Cuánta presión existe dentro de una cámara Max Air?
Hay una presión de entre 15 y 20 psi en la mayoría de las cámaras Air-Sole, Max Air y Nike Air convencionales. Como ya dije antes, la diferencia está en el volumen y no en la presión. «Max» se refiere a la máxima cantidad de aire que se puede poner bajo los pies. Si se echa un vistazo a la historia de las Air Max, especialmente del 87 al 93, se aprecia una gran diferencia entre modelos: cada nuevo modelo tenía un mayor volumen de aire que los anteriores y, como consecuencia, menor cantidad de goma. La goma termina rompiéndose, el aire no. Para nosotros la tecnología Max Air proporciona la mayor amortiguación a los impactos o, en otras palabras, la máxima cantidad de aire posible.
La tecnología Max Air comenzó siendo visible únicamente en el talón. A medida que el negocio fue progresando se pudo apreciar el aire también en el antepié.

¿Puedes hablarnos del recorrido hasta llegar a las cámaras totalmente visibles?
Nuestro mayor objetivo era incluir cada vez más aire. Los modelos Air Max 1 y Air Max 90 contaban con cámaras en el antepié, pero estaban completamente integradas en la suela y no había ningún modo de hacer que se vieran con las técnicas que usábamos por aquel entonces. Sólo conseguimos cámaras de aire por toda la suela cuando desarrollamos la tecnología de moldeo por soplado, usada por primera vez en las Air Max 93.

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¿Qué es «moldeo por soplado»?
Es un proceso que nos dio la posibilidad de crear unidades de aire tridimensionales que tuvieran su propia forma. Antes era la propia presión la que determinaba, las cámaras se inflaban como globos. Sin embargo, con este nuevo método únicamente añadía la amortiguación a la cámara. Esto nos permitió crear las formas necesarias para que se ajustaran al diseño del calzado. Las primeras zapatillas en las que se usó fueron las Air Max 95, a pesar de que sus dos cámaras estuvieran separadas. Una vez llegados a ese punto, el siguiente paso era crear una unidad sin interrupciones.

¿Qué hay de las Air Max 180? Poseen una cámara de aire única, ¿cómo entró en el juego?
Las Air Max 180 fue uno de los modelos más difíciles de crear. Se crearon con la misma tecnología de tubos usada en las Air Max 1 pero, al igual que con las 90 y 93, lo que se buscaba era agrandar la unidad de aire. La idea era eliminar completamente la goma de debajo de la cámara para unirla directamente con la suela. Decirlo fue mucho más sencillo que hacerlo. Manipular la forma de la cámara de aire y de la suela para hacer que coincidieran completamente fue un reto técnico muy complicado. Y como si esto fuera poco, también teníamos que averiguar cómo acomodar la goma alrededor de la ventana para que la cámara fuera visible en un ángulo de 180 grados.

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¿Cuándo conseguisteis agrandar al fin el tamaño de las cámaras?
No lo logramos hasta 1997. En ese período de dos años descubrimos cómo crear una unidad ininterrumpida desde el talón hasta el antepié. Tuvimos que idear una manera de moldear el plástico fundido usado en las cámaras de aire para crear una estructura tridimensional lo suficientemente grande. Se necesitó muchísimo desarrollo en la fabricación. Obviamente, también el diseño jugó un papel muy importante. Todavía necesitábamos resolver el problema de cómo inyectar la presión, asique creamos prototipos con dos y tres núcleos de presión para averiguar cuál proporcionaría el mejor rendimiento. En pocas palabras, no fue un trabajo fácil.

Las Air Max no se estancaron ahí, ¿cuál fue la siguiente incorporación a la legendaria familia?
Una vez conseguido nuestro objetivo de una unidad de aire completa la compañía se comenzó a centrar en el tema de la amortiguación. Al mismo tiempo, se empezó a investigar y desarrollar las Nike Shox. Desde el 1998 hasta casi el 2006 tuvimos la oportunidad de divertirnos experimentando con las cámaras de aire. Fue entonces cuando producimos algunas reinvenciones tecnológicas muy interesantes como la Tuned Air o la Tubular Air. Ésta última, presente en las Air Max 2002, experimentaba con la forma y el número de cámaras para mejorar la sensación al caminar mientras que la primera compaginaba mecanismos especiales con amortiguación mediante aire. Imagina una combinación entre las Nike Shox y las Nike Air. Se consigue al añadir semiesferas mecánicas en la mitad de la cámara de aire, incrementando de ese modo la estabilidad de la zapatilla. Cada semiesfera fue diseñada con un espesor diferente para percibir la rapidez con la que se presiona determinada área en la suela. Así nacieron las Air Max 360.

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El lanzamiento de las Air Max 360 fue un gran acontecimiento. ¿Qué las hacía tan especiales?
El objetivo de esas zapatillas era eliminar por completo la goma en su composición. Como ya he dicho, la goma se rompe con el paso del tiempo pero el aire nunca pierde sus propiedades. Además, cuanta menos goma más aire se puede acomodar bajo los pies, uno de nuestros objetivos originales. Ya conocíamos muy bien todas las ventajas en el rendimiento de las Nike Air, pues habíamos hecho tantas pruebas durante los años anteriores que sabíamos que iban a ofrecer una buena protección contra los impactos, una plataforma estable y una durabilidad sin igual. Andar sobre el aire, ésa era la sensación que queríamos conseguir. En lugar de goma, en las 360 lo que nos encontramos en la suela es una gran cámara de aire. De hecho este modelo era la única zapatilla Air Max que contaba con esa estructura, usada normalmente en deportivas. Esa plataforma proporcionaba estabilidad, lo que nos permitió crear la primera zapatilla Air Max sin goma.

¿Qué se siente al saber que has sido y eres parte del equipo que revolucionó el mundo de las zapatillas?
Es muy emocionante. Recuerdo cuando moldeamos mediante soplado la primera cámara de aire, trabajamos muy duro en ello y realmente no sabíamos si a la gente le iba a gustar. Recuerdo estar en un aeropuerto en la época en la que habíamos lanzado la primera zapatilla Air Max. Estaba llamando a un técnico del laboratorio cuando alguien pasó llevando un par. Recuerdo haberme quedado mirando fijamente desde la cabina de teléfono y decir: «Alguien las ha comprado, las veo moverse de arriba abajo». Pasó antes de que aparecieran los teléfonos móviles, hace mucho tiempo ya. Justo el otro día fui a una convención sobre las Jordan 30 y el tío que estaba dando el discurso dice: «Bien, piensen en esto: hemos estado haciendo Jordan durante 30 años. Piense en lo que estaba haciendo usted hace 30 años». Hubo un breve silencio y dije «Trabajando en las Jordan 1».

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Muy pronto tendremos más noticias sobre el 28º aniversario de Air Max. ¡Estén atentos!
Traducido por: Amanda Abella Rodríguez